2020年代仍然值得期待(下)

神译局是36氪旗下编译团队,关注科技、商业、职场、生活等领域,重点介绍国外的新技术、新观点、新风向。

编者按:纵观历史,生产力的飞跃才是社会重新走向繁荣的关键。有人把现在跟1920年代进行了对比,认为咆哮十年有望重现。但新十年的第一年即将过去,疫情仍未走出阴影,远程办公的发展未如预期,供应链紧张,社会动荡,这些似乎都不是走向繁荣的迹象。预测错了吗?一位对技术发展充满乐观的博主不这么认为,文章来自编译,篇幅关系,我们分两部分刊出,此为第二部分。

2020年代仍然值得期待(下)

划重点:

生物技术的爆发式发展将重塑人类生命的本质

纳米技术正开始改变化学工程和材料科学

我们每1、2年将可以建造和发射一个可容纳 1000人的基地

2020年代仍然值得期待(上)

生物技术(或奇迹时代)

在能源革命准备重塑我们与物理世界的关系的同时,生物技术的爆发式发展也准备重塑人类生命的本质。我们的这个十年正是从 mRNA 疫苗的问世开始的,这种疫苗让数百万人免受一场全球性疫情的侵袭。mRNA 有望为从疟疾到各种癌症乃至于众多的其他疾病提供疫苗。但令人惊讶的是,这只是众多刚刚取得成果的生物突破之一!以下是最近几个月出现在我屏幕上的奇迹的简短列表:

1) 脑机接口:

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这是一位瘫痪病人用脑机接口编写出来的东西。尽管他的手一动不动,但他的脑子在动,然后就有了这些文字。一分钟18 个单词的BCI(脑机接口)元宇宙实在是太疯狂了

2)基因治疗:

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基因组编辑与基因治疗是我们这个时代最重要的生命科学突破。@sciam这张新的信息图很好地说明了癌症、视觉、镰状红细胞的区别与初步成功

3) 神经技术:

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这是一个令人难以置信的科学进步。这实际上相当于为盲人提供视力。这是一个神迹。大脑植入物首次在科学上为盲人提供了人工视觉,直接植入大脑的“视觉假体”令盲人女性 16 年来首次能够感知二维形状与字母

4) 动物器官移植到人体:

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外科医生首次将猪肾移植到人身上,并且成功了,这也许会为急需器官打开可再生来源之门

5)基因合成:

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很好地解释了为什么生物科学/合成生物学可能是仍然年轻的第四次工业革命当中最具变革性的一项创新。基因合成革命:研究人员现在可以设计和批量制造遗传材料(一种帮助制作 mRNA 疫苗的技术)。

这些进步是由基础科学的几项突破共同推动的:合成生物学的进步、Crispr 及其他基因编辑技术的发现、mRNA 的突破、干细胞等。反过来,这在一定程度上也是由于计算的进步——一场技术革命为另一场技术革命奠定了基础。

至于这会如何影响到经济,目前还不清楚。为了利用所有这些进步,大量初创企业已经涌现,但目前尚不清楚最成功的企业是制药等资本密集型项目,还是可以在地下室就能完成的开销很低的合成生物项目。莫德纳与 BioNTech 确实展示了一条致富之路,但这条路实际上可能也是个例外——慢慢地,药物发现会变得越来越昂贵,即便是 mRNA 等新的神奇技术可能也没法扭转这一趋势。任何进入医疗体系的东西都必须通过严格的监管和试验。现在还不清楚有多少技术能够完全绕开这个体系,并最终进入消费市场。当局会不会大力推动监管改革,让企业利用新技术也还不清楚;这场疫情无疑让大家看得一清二楚, FDA 需要进行深入的改革,但这并不意味就能改得了。

同样还不清楚的是,生物技术会对总体生产力造成何种影响。廉价能源很可能会出现在生产力的统计数据当中,因为过去就一直是这样,但生物的结局可能更像社交媒体——以深刻而有意义的方式改变了人类生活方式的某种东西,但却很难推动生产力的发展。

但很明显,人类生活的形态将会发生改变,而且很快就会。残疾的性质将会改变。死亡风险将会改变。衰老的性质可能会改变。人类能力的自然极限会开始扭曲,这会让我们质疑消除残疾与增加超能力之间的区别在哪里。

换句话说,我们终于开始接触到人类的源代码——去获得破解和重写自己的能力。2020 年代这十年,我们将要努力应对这种令人生畏的力量所造成的影响。

人工智能、纳米技术、太空……

在本文中,我把重点放在个人对未来十年最乐观的两个东西上:能源以及生物技术。科技领域发生的大事远不止这些!

我们还有持续的人工智能革命,这场革命可能最终开始在总体生产力方面取得成果,取代各种服务业的任务,大大提高机器人与机械工具的能力,并促进很多研究领域的进步。

受益于数十年的政府投资,纳米技术现在开始改变化学工程和材料科学:

利用纳米级末梢大规模并行阵列工具,现在被用来构建组合型“大库”(megalibraries),大库由数百万个纳米结构组成,每个纳米结构的尺寸、成分与形状都略有不同……事实上,一个大库所包含的新型无机材料就已经比科学家迄今为止共同合成与描述出来的都要多了。

因此,在筛选新材料时,科学家们已经确定了为清洁能源、汽车以及化学工业过程提供燃料的催化剂……科学家们还利用大库来确定具有重要物理特性(如磁性、发光和高温超导性)的结构。

然后就是太空。跟中国新的太空竞赛,加上 SpaceX 的壮举与惊人进步,突然将太空时代从梦想破灭与科幻小说的领域拉了回来。Casey Handmer 写过一篇很棒的博客文章,里面介绍了 SpaceX 的星舰(Starship) 火箭平台是如何的具备革命性:

星舰很重要。这不仅仅是一款非常巨大的火箭,还是实现火箭技术“圣杯”的一项持续而专注的尝试,目标是大规模制造完全可快速重复使用的轨道级火箭……

从历史上看,任务/系统设计一直受到极其苛刻的质量约束的折磨……所以,在星舰之前建造的航天器有点像在工业革命之前制造钢铁武器…… 星舰抹去了大量约束,以及深深印在航天器设计师脑海中的每一个文化包袱遗存……

星舰可以用于整个阿耳特弥斯计划,而且如果该计划继续的话可能就会用。事实上,按照同样的年度成本,星际飞船可以向往返月球运送 100 倍的货物,这意味着在接下来这十年的时间里,我们每1、2年就可以建造和发射一个可容纳 1000人的基地。我们可能不会这么做,但将具备这种能力。

这不仅有可能实现惊人的壮举(比如建造火星基地!),而且有可能把太空开发成为旅游、研究甚至挖矿等可行的商业活动场所。显然,这还具备变革性的军事应用。星舰只是 SpaceX 正在进行的两场太空革命当中的一个,另一场是星链(Starlink),这个卫星网络也许很快就能让全球互联网变得更加高效更大强大。

但是结果有可能是这样的:我们可能不仅处在一场新技术革命的曙光之中,而且可能会同时迎来几场革命。这些革命将形成某种树——就像工业技术开启了信息时代一样,计算机、互联网以及人工智能正在推动其他众多领域的快速进步。随着这些领域的成熟,它们也会打开新的门户。

2020 年代将是非常酷的十年。

译者:boxi。

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